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05 de Enero de 2007 Prevén alza en demanda del litio En el Salar de Atacama se encuentran las mayores reservas mundiales del metal

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Un sostenido crecimiento viene experimentando la demanda el litio. Según proyecciones de mercado y de la Sociedad Química y Minera de Chile S.A. (SQM), este comportamiento se prolongaría en el tiempo, proyectando un aumento del consumo del metal que llegaría a un 5% en el próximo año.

El litio es un metal de la familia de los alcalinos, ampliamente distribuido en la naturaleza y se obtiene desde las salmueras del salar de Atacama. Estas salmueras son concentradas y posteriormente procesadas para ser convertidas en carbonato de litio, usando tecnología de punta para la extracción y conversión.

El principal productor nacional y uno de los mayores a nivel mundial es SQM, con una capacidad de producción de carbonato de litio de 28 mil toneladas métricas al año. La firma además participa en los mercados del hidróxido de litio y del cloruro de litio y está evaluando producir otros compuestos tales como butil-litio, químicos orgánicos de especialidad e inorgánicos. Sus principales usos son en el aluminio, vidrio, fritas para recubrimientos vítreos, grasas lubricantes, baterías, aire acondicionado, polvos para colada continua de acero y polímeros.

Precios

SQM mantiene una participación cercana al 36% del suministro mundial. La entrada de la firma a este mercado provocó una significativa reducción de los precios internacionales, situación que se ha visto revertida por la sostenida recuperación de éstos durante los últimos años, producto de un continuo aumento de la demanda de litio.

Específicamente, el aumento de la demanda por químicos de litio durante el 2005 fue aproximadamente de un 5% y un 25% acumulado en los últimos tres años. Las ventas de SQM para este año fueron del orden de US$ 81,4 millones, logrando llevar sus productos a más de 50 países.

Baterias

Las baterías se han convertido en la principal aplicación del litio, alcanzando cerca de un 20% de la demanda total por químicos de litio. Estas son preferidas por ser más livianas y tener mejores desempeños en un amplio rango de temperaturas. Además, son ambientalmente apropiadas, pues no contienen metales pesados tóxicos.

Por estas razones, el mercado de las baterías de litio ha crecido en los últimos años a tasas superiores al 20%, manteniendo un potencial muy grande en el mediano y largo plazo.

Además de su uso ya tradicional en computadores portátiles, teléfonos celulares, cámaras fotográficas y de video, las baterías de litio también están siendo utilizadas en herramientas portátiles (power tools) y en prototipos de vehículos eléctricos y vehículos híbridos, donde pueden sustituir total o parcialmente la energía generada mediante la combustión interna de derivados del petróleo. 

Proyección

Según destaca SQM en su Memoria Anual, para los próximos años el mercado proyecta que el consumo de litio crecerá aproximadamente un 5%, debido a las buenas perspectivas que existen en la mayoría de los usos para los diferentes derivados tales como el carbonato de litio, hidróxido de litio y butil-litio.
 
Fuente: El Mercurio de Antofagasta

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